1154

+ Preámbulo +

Érase una vez, concretamente en el año 1154, en un pequeño marquesado de Baviera, la historia de un desagradable incidente en el que hoy día casi nadie cree ni recuerda. En aquellos días, las brujas eran una realidad que la Iglesia aún no había logrado doblegar. Inefables señoras de la oscuridad, disfrutaban de poderes primigenios que les permitían transformarse, ora en vigilante cuervo, ora en dama de sacrílega belleza; también podían invocar a siervos abominables cuya maldad no tenía cabida sino en su propia dimensión de origen. Sin embargo, durante muchas edades se había considerado a las brujas un mal necesario, pues por medio de sus negras artes prosperaban las cosechas, medraban los becerros y sanaban los leprosos. En la época del duque Arnulfo, de quien por cierto se murmuraba la sospecha de haberse desposado con una bruja, el gremio de hechiceras ya había acumulado tal poder, que superaba al de cualquier duque que las Germanias hubiere conocido. Y aunque la Historia ha sido injusta con su memoria, hay viejos que reconocen a puerta cerrada que después de todo, las brujas no habían resultado tan perniciosas como lo fuera la Iglesia, católica o protestante, durante los siglos venideros. Pero ésa es una cuestión más propia de otro tipo de cuento; en éste las brujas tienen, pese a tan extenso preámbulo, un papel secundario o de trasfondo, si lo prefieren.

+ Weissturmdorf +

Desde el lugar donde el monje Tobías se encontraba, apenas podía escucharse la conversación; pero vio claramente que el obispo de Würzburg pateaba la polvorienta alfombra del Corregidor, a quien señaló con su poderoso dedo. El Corregidor, a pesar de su prominente barriga y aún más prominente calva, se encogió como un niño al que se le reprendiera por haber sido sorprendido robando un trozo de torta. Entonces el obispo dio media vuelta y salió del Ayuntamiento, refunfuñando en voz lo suficientemente alta:

— ¡Garambainas! Un cristiano decente hablando en favor de tales pecadoras, por el amor de Cristo…

El Corregidor se recompuso y entonces se dirigió a Tobías con voz firme:

— Monje, ve a hablar con el sacerdote para que lo prepare todo de acuerdo al malleus maleficarum. Esta noche haremos una Hexenjagd.

— Pero señor Corregidor — protestó Tobías  —, hoy es Walpurgisnacht, sería mejor hacer eso cualquier otra noche…

El corregidor interrumpió alzando una blanda mano y suspiró con cansancio.

— ¿Crees que no he intentado convencer al obispo? Pero es un hombre obstinado y extranjero, él no ha visto lo que una bruja puede desencadenar en una aldea como ésta.

Las campanas de la pequeña iglesia de Weissturmdorf plañeron unas notas que no resonaban en aquellos callejones desde hacía décadas; era la llamada a la caza de brujas. Los aldeanos se miraban confusos y asustados, pensando que debía de tratarse de una broma pesada. “¡Hoy es Walpurgisnacht! Nadie caza brujas en Walpurgis…”. Pero las instrucciones del Corregidor habían sido muy claras, y más claro aún era el sello del Obispo que firmaba el acta, clavada con firmeza en la puerta del Ayuntamiento: todo ciudadano varón debía colaborar en el arresto y ejecución de las impías brujas, so pena de ser acusado de cómplice de hechicería.

En particular, aquella noche se cazarían a las hermanas Matilde y Caroline, que vivían en una casa a la sombra de un bosque del que rara vez salían, sino era para comprar extrañas rocas y fluorescentes potingues a cierto buhonero del Tirol, que abandonaba los Alpes una vez al mes para mercadear en las aldeas del marquesado. Pero Matilde y Caroline también habían escuchado las campanadas que se filtraban, débiles pero inconfundibles, a través del espeso robledal. Se miraron un momento inquietas, y sin decir nada se abrazaron a modo de despedida, pues las runas ya habían demostrado su mutismo al ser consultadas sobre el futuro, y de su chimenea emergía un inexplicable olor a carne quemada. No obstante, no abandonarían este mundo sin vender cara su piel: era 30 de abril, y esa misma noche celebrarían el aquelarre más poderoso y malvado como jamás se vio ni volvió a verse en esa región.

+ Hexenjagd +

Los aldeanos penetraron el bosque envueltos por la luz de las antorchas, en un silencio que se cristalizaba en sus rostros crispados. La comitiva estaba encabezada por el obispo en persona, que avanzaba a grandes zancadas, tocado con un casquete ceremonial de color rojo y una expresión de escéptico desprecio. Le seguían el sacerdote y un Corregidor de semblante lívido, cuya antorcha tremulaba como si en cualquier momento fuera a caérsele de las manos. Tras ellos caminaba una treintena de aldeanos, que portaban hachas, horquetas, azadones y otros aperos de labranza. El bosque los acechaba inhóspito, y les parecía que mil ojos observaban tras los matorrales. El monje Tobías y su pupilo, el novicio Reinfried, cerraban la marcha portando sendas antorchas.

— Esto es una locura — Tobías no cesaba de repetir la misma cantinela. En cambio el novicio se mostraba más sereno que su mentor:

— Ten fe, hermano. Dios está de nuestro lado — dijo éste con una voz de bajo, particularmente grave para su edad, que contrastaba con sus mejillas tiernas y rosadas.

Tobias volvió a santiguarse con su mano libre, pero entonces vio algo que le dejó paralizado. No debió de ser el único, pues la turba se detuvo en seco y al unísono, fijando una mirada de espanto en el cielo: la luna se había ocultado parcialmente tras una nube, mostrando a través de la bruma un halo escarlata y brillante. Mal presagio. Justo en ese momento, se escuchó un alarido ensordecedor que heló la sangre a todos; no parecía humano y, sin embargo, debía de haber sido modulado por alguna suerte de inteligencia inframundana. Algunos arrojaron sus armas al suelo y huyeron despavoridos, aunque la mayoría permanecieron inmóviles y rígidos. El grito provenía, en efecto, de la casa de las brujas, cuyo contorno de irregulares ladrillos se dibujaba ya bajo aquella extraña luminosidad rojiza.

— ¡No temáis, hijos míos! — proclamó el obispo volviéndose a la muchedumbre con los brazos extendidos —, la voluntad de Dios triunfará una vez más sobre las tinieblas, ¡ahora sí, venid todos conmigo! ¡Quememos a las brujas!

Algunos aldeanos respondieron con síes y “muerte a las brujas” con más bien escaso convencimiento, pero siguieron a su líder religioso hasta la puerta de la casita, que no hubo necesidad de forzar porque ya estaba entreabierta. Cuando el obispo cruzó el umbral, el crucifijo que pendía sobre su pecho estalló en mil astillas, que se le clavaron en la cara y en las manos.

+ Walpurgisnacht +

No me detendré en los pormenores del horror que aquellas piadosas gentes encontraron en la casa de Matilde y Caroline, pues su mero relato tendría la facultad de despertar a fuerzas malignas que desde entonces llevan muchos siglos dormidas, y así debe seguir siendo. No obstante, algunos detalles deben ser referidos ahora para comprender que, muchos aldeanos, el Corregidor y el mismo obispo murieran allí mismo y en el acto; los pocos que sobrevivieron, habían enloquecido de forma irreparable o murieron pocos años más tarde en las circunstancias más extrañas. Sólo el monje Tobías y su discípulo Reinfried salieron indemnes de aquello, gracias quizás a la juventud de su carácter y a su rápido ingenio. Pero esto lo narraré un poco más adelante.

Como decía, al asomarse al interior de la vivienda se les ofreció el más espantoso cuadro: toda la estancia había sido garabateada con repulsivos dibujos y caracteres en una lengua desconocida. No quedaba un sólo centímetro sin garabatear: las vigas del techo, las paredes, incluso el suelo, donde la pintura se confundía con la sangre y el contenido fluorescente de los matraces, que se habían caído de sus estanterías. No empero, sus miradas se dirigieron al centro de la habitación, donde un gigantesco lobo copulaba con el cuerpo desnudo y sin vida de la bruja Matilde. El lobo, al escuchar ruidos en la puerta, volvió sus fauces sanguinolientas y gruñó amenazador, pero entonces dio un poderoso salto y huyó por la ventana, rompiendo los cristales. Entonces observaron que Caroline, la hermana menor, yacía en una esquina con la espalda apoyada en la pared, el vestido abierto, la mirada vidriosa y una terrible mordedura en el cuello. La sangre manaba abundante y discurría en hilos rojos que se filtraban entre las baldosas de madera, recorriendo la estancia como si tuviera vida propia. En efecto, las hileras de sangre confluían en pequeños charcos rojos y se estremecían con diminutas olas, formando rostros cuasi-humanos que desaparecían súbitamente para volver a surgir más allá, en la superficie de otro charco. Pero la mayor aberración estaba todavía por acaecer: los cuerpos de las brujas comenzaron a convulsionarse y, primero el vientre de Caroline y luego el de Matilde, comenzaron a alumbrar unas criaturas pálidas y viscosas, vasculadas con gruesas venas azules y largas colas. El asqueroso parto post mortem trajo a la vida a una decena de lo que parecían demonios, que comenzaron a lamer con avidez la sangre del suelo. Entonces se arrojaron furiosos sobre los pocos aldeanos que de puro pasmo aún no habían huido.

De lo ocurrido en la noche del 30 de abril de 1154 no quedó crónica alguna, pues la Iglesia borró todos los registros con el fin de erradicar el temor supersticioso que durante tantos siglos inspiraron aquellas tierras yermas. En efecto, nunca nadie volvió a habitar el terreno que ocupó la aldea, e incluso hoy día los que viajan de paso, lo hacen siempre con una inexplicable prisa y sin detenerse más de lo necesario. Apenas hubo supervivientes en condiciones de hacer un relato coherente, pero se descubrió que la pequeña iglesia había sido tragada por una sima, abierta en el centro de la villa, junto con el Ayuntamiento y otros muchos edificios. Los demonios habían perseguido, torturado y bebido la sangre de todos los seres que encontraron a su paso, inclusive animales, mujeres y niños. Pero casi se me olvidaba: hubo dos supervivientes aquella noche que lograron burlar el mal, y probablemente sea gracias a ellos que esta historia ha llegado a nuestros oídos.

+Tres demonios +

El monje Tobías y el novicio Reinfried no habían seguido a la comitiva hasta la casa de las brujas. En cuanto escucharon aquel extraño alarido, echaron a correr hacia el interior del bosque con el corazón latiéndole en las sienes. En la lejanía aún podían oír los gritos de las gentes y los aullidos de los demonios, que se dirigían hacia la villa sedientos de venganza y muerte. Después de una agotadora carrera, decidieron trepar a un árbol y pasar la noche al resguardo de su copa. Tobías trataba de rezar un avemaría, pero los chillidos y los reflejos del fuego en el horizonte, más allá de la frontera de hojas, le impedía concentrarse. ¡Todo era demasiado espantoso! Su alumno Reinfried, en cambio, dormitaba ya en la rama contigua; por esa razón, éste no se dio cuenta de que tres demonios se habían congregado debajo del árbol.

— La noche casi ha llegado a su fin — dijo uno de ellos, que tenía un solo mechón de pelo negro sujeto al cráneo con un clavo oxidado — Pronto nos reclamará el Señor del Abismo.

— No quiero volver ahí abajo… — dijo el más escuálido — ¿Y si nos quedamos por aquí? Nadie se dará cuenta…

— ¡Silencio! — siseó el tercer demonio, que llevaba por collar una cadena de hierro —. Al Señor no se le escapa un alma; si nos fugamos, nos hará entrar en el caldero.

— ¡No! ¡El caldero no! — lloriqueó el del mechón de pelo.

El escándalo despertó al joven Reinfried, pero Tobías le indicó mediante señas que no se moviera. Sin embargo, debido al énfasis de sus gestos, la rama cedió y el monje cayó en medio de los tres demonios, que retrocedieron sobresaltados. Tobías gemía, ovillado bajo los pliegos de su hábito de monje.

— ¡Atiza! Si todavía quedan humanos — dijo el más escuálido, olisqueándolo con una nariz inexistente.

— Deberíamos comérnoslo — apuntó el de la cadena, aproximándose con lentitud. Pero Tobías se puso en pie y se sacudió el polvo del hábito, tratando de aparentar indiferencia.

— Tonterías — dijo Tobías —, no podéis comerme.

Los demonios rieron con maligno regocijo y sus pellejos pálidos, casi transparentes, vibraban flácidos sobre sus hinchados vientres. Pero aún más terrible que su aspecto era el hedor: una mezcla de azufre, sangre fresca y putrefacción.

— ¿Quieres apostar? — replicó uno — ¿Por qué no íbamos a poder comerte?

Tobías hizo acopio de todo su valor para erguirse y mirar a los demonios, uno a uno, a sus negros ojos, tan profundos como el mismo infierno.

— Porque yo soy… ehm, soy el Señor del Abismo — les dijo.

Los tres demonios enmudecieron y se miraron entre sí, confusos. El demonio con aspecto de jefe se acercó con la cabeza ladeada, para olerlo mejor:

— Si eres el Señor, ¿por qué apestas a humano?

— He adquirido esta forma… — titubeó el monje, mirando de soslayo a Reinfried, que observaba tenso desde el árbol — para poder supervisar vuestra actuación en el aquelarre. Quería verificar yo mismo, en persona, que todo iba como Dios manda… quiero decir, como yo el Diablo mando.

— No me lo creo, eso no tiene ninguna lógica — dijo el demonio de la cadena —. ¡Demuéstralo!

Tobías se quedó pensativo y entonces dijo en voz muy alta:

— ¡Ea! Voy a pronunciar mi verdadero nombre, y entonces una lechuza ululará tres veces.

Los demonios abrieron mucho los ojos, sin entender bien en qué consistía la demostración, pero a todas luces parecían perturbados.

— Yo… soy… ¡Satanás! — gritó el monje.

Los demonios se estremecieron al oír ese nombre y, el novicio Reinfried, que había entendido el juego a la perfección, ululó tres veces desde el árbol con todas sus fuerzas. La triquiñuela surtió el efecto deseado, pues los demonios se arrodillaron acongojados. El demonio del mechón de pelo le agarró un tobillo con su mano helada:

— ¡Oh, maléfico Señor! Te aseguro que no pensábamos escaparnos, por favor, por favor, perdóname.

Tobías se desprendió de la zarpa con una patada.

— ¡No os perdono, malditos traidores! Yo os condeno a… al caldero— dijo dubitativo.

Los tres demonios aullaron a la vez.

— ¡Al caldero no!

— Estábais planeando escapar… — acusó Tobías, enseñando sus blancos dientes y desencajando los ojos en sus órbitas. A esas alturas, empezaba a creerse su papel, y Reinfried se esforzaba por contener la risa. — ¿Por qué debería perdonaros, infames criaturas?

— Somos tus mejores siervos — dijo el demonio más esquelético, mostrando a modo de sonrisa una hilera de colmillos—, hoy he bebido la sangre de siete villanos, ¡en tu profano honor!

— Y cuánto has disfrutado con eso, bribón — replicó Tobías. Los tres demonios rieron, malinterpretando la consternación del monje — ¡Silencio traidores! He decidido que dormiréis en el caldero.

Las criaturas volvieron a gemir y se revolcaron por el suelo, arrancando puñados de tierra con sus afiladas garras.

— Amo, perdónanos — dijo el del grillete —. Haremos cuanto nos pidas, haremos los peores trabajos de aquí al resto de la eternidad… ¡Pero el caldero no!

— Juradme que haréis cualquier cosa que yo os pida.

Los demonios afirmaron atropelladamente, aunque se miraron entre sí sin comprender del todo, pues aquello de jurar no encajaba con el carácter infernal de su amo. Pero después de todo, aquellas almas habían sido condenadas por sus crímenes hacía miles de años. ¿Qué compromiso para su condena podía suponer un juramento en voz alta? ¿Qué poder podía conferirle a Satanás, que ya era dueño absoluto de sus voluntades?

— ¡Jurádmelo! — insistió el monje, implacable — O desataré sobre vosotros tales tormentos, que el caldero os parecerá un paseo en barco por la laguna Estigia…

Tobías pensó que quizás estaba excediéndose en su interpretación y que hablar de mitos de existencia dudosa podía acabar con su plan. Pero entonces, la grave y tenebrosa voz de Reinfried reforzó desde el árbol su petición:

— Jurad…

Aquello terminó de atemorizar a los confundidos demonios, que se apresuraron a exclamar:

— ¡Lo juramos, lo juramos! Dinos Señor, ¿qué quieres que hagamos?

Tobías los miró de hito en hito, y tragó saliva, pues sabía que ahora se jugaba todo a una carta. Si la petición les parecía desmesurada o absurda, los demonios lo desenmascararían y se lo comerían vivo. Pero si obedecían, Reinfried y él tendrían una oportunidad para escapar.

— Quiero que cavéis un agujero en el suelo tan profundo como podáis y os enterréis en él.

— ¿Para qué? — dijo el demonio del mechón de pelo negro.

— Para devolveros a nuestro mundo más rápido.

— ¿Prometes que no iremos al caldero? — preguntó el segundo demonio.

— Sólo si obedecéis de inmediato.

Entonces los demonios se pusieron a excavar con sus largos dedos, y en menos tiempo de lo que habría tardado una tropa de zapadores profesionales, abrieron un agujero lo suficientemente ancho y profundo para los tres. Entonces comenzaron a arrojar tierra sobre sí mismos, hasta desaparecer bajo un montículo marrón.

— Aseguraos de que quedáis completamente enterrados — ordenó Tobías desde la superficie. Entonces escucharon una voz amortigada bajo tierra:

— ¡Ya está!

Tobías hizo señas a Reinfried para que bajara del árbol, y juntos cubrieron el montículo con pequeñas piedras formando la señal de la cruz. Entonces se arrodillaron y bendijeron la sepultura usando las oraciones más potentes que conocían. Los demonios se dieron cuenta enseguida del engaño, pero las bendiciones habían sellado la tumba y no lograban escapar. Las voces llegaban ahogadas a la superficie:

— ¡Mentiroso, libéranos! ¡Quema! ¡La tierra quema!

El montículo tembló un momento y luego quedó en una calma absoluta. Los tres demonios nunca jamás volvieron a salir.

+ Una gasolinera +

Han pasado casi 900 años de aquello, pero esa región de Baviera continua misteriosamente yerma y deshabitada. A poca distancia hay una fábrica de automóviles abandonada, y una gasolinera por la que apenas pasa gente. A lo lejos, al pie de un roble, aún puede observarse un pequeño túmulo cubierto de hierbajos. Andreas Winterfell, el único trabajador de la gasolinera, se lamenta de su mala suerte mientras termina de llenar el depósito de mi coche.

— No es el que el negocio vaya mal —me explica—, pero es muy desagradable escuchar esos ruidos cuando llega la noche. Es como si mascaran y devoraran lo que encuentran alrededor de ellos, ¿sabes? Se les oye comer como si fueran cerdos, con ruidos sordos y como gruñendo… Me ponen de los nervios.

— Quizás deberías desenterrarlos y dejar que se marchen —le propongo mientras busco un billete en mi cartera—. A lo mejor cuando se vayan la zona vuelve a prosperar. Y tú serías famoso.

En realidad lo he dicho sin pensar, pero el señor Winterfell parece reflexionar sobre ello. Entonces agita su papada enérgicamente, como para sacudir esa idea de su cabeza.

— Ni que estuviera loco, oye.

En realidad me alegro de su negativa, y me reprendo mentalmente por hacer sugerencias tan estúpidas. Creas o no en esas historias, hay cuestiones que no se deberían remover y la existencia de ciertos poderes sobrenaturales deberían ser mantenidos, cuanto menos, en el terreno de la duda. Sin embargo, mientras me alejo de la gasolinera, veo por el espejo retrovisor algo que me horroriza: Andreas Winterfell camina ya hacia el montículo, y lleva una pala en el hombro.

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